Le Calvados

Dans ces paysages de vergers et de vertes prairies où paissent les vaches laitières sont nées, et continuent à être produites, les spécialités les plus fameuses de la région. Le Calvados annonce la couleur, ambrée, de l’eau-de-vie à laquelle le département a donné son nom, tandis que les villages du pays d’Auge ont baptisé de non moins célèbres fromages. Il suffira de citer les localités de Camembert (dans l’Orne), Pont-l’Évêque ou Livarot, pour comprendre que le voyage sera gourmand ou ne sera pas. Les plages du littoral ont, elles, connu les fastes de la Belle Époque aussi bien que la violence du débarquement de Normandie. Le long de la côte, les ambiances se suivent et ne se ressemblent pas, et permettent un incroyable parcours entre agrément et mémoire. Quant à la capitale du département, Caen, elle fait à elle seule la grande boucle de l’histoire régionale, des constructions millénaires de Guillaume le Conquérant au Mémorial.

À ne pas manquer

  1. La basilique Sainte-Thérèse de Lisieux On peut s’étonner de trouver, en plein milieu de la campagne augeronne, une gigantesque basilique, comme si on avait décollé le Sacré-Cœur de la butte Montmartre pour le remonter dans un petit village normand. La raison en est toute simple : sainte Thérèse passa la majeure partie de sa courte vie dans la “capitale” du pays d’Auge, et sa canonisation par Pie XI motiva, à partir de 1929, l’érection de ce monument d’une superficie de 4 500 m2, pouvant accueillir jusqu’à 4 000 fidèles et se distinguant par son dôme de 90 m de haut. La basilique, dont la construction fut interrompue par la guerre, fut achevée en 1954. Sous la basilique, la crypte, ornée de mosaïques présentant les grandes étapes de la vie de la sainte, abrite le reliquaire de ses parents. Sur le parvis, le campanile, érigé à partir des années 1960 et jamais achevé, fait entendre ses 51 cloches deux fois par jour. Si son gigantisme de pierre et de béton et ses mosaïques dorées de style néobyzantin vous donnent le tournis, retrouvez vos (saints) esprits dans la sobre et élégante cathédrale Saint-Pierre : bâtie entre 1170 et le milieu du XIIIe siècle, elle a conservé ses vitraux d’époque. À la rencontre entre la nef et le transept, remarquez sa tour-lanterne, puits de lumière caractéristique des églises normandes. Derrière la cathédrale, le jardin de l’évêché a été dessiné par Le Nôtre, à qui l’on doit les jardins du château de Versailles. La maison d’enfance de sainte Thérèse
    – Les Buissonnets – se visite également à Lisieux, gratuitement.
  2. Le Mémorial de Caen, Cité de l’histoire pour la paix Fondé pour honorer le souvenir des victimes des bombardements de Caen, cet édifiant musée de la Mémoire, inauguré en 1988, prône l’esprit de réconciliation et, loin de se limiter à la Seconde Guerre mondiale, mène une réflexion sur le présent, à la lumière des événements traumatiques du XXe siècle – le nazisme et les meurtres de masse, la guerre froide, le mur de Berlin… La scénographie, très impressionnante, allie photographies, films d’époque, bandes sonores, témoignages écrits et oraux, maquettes, objets et vêtements, chronologies, etc. Le premier parcours commence par la montée des périls (l’Allemagne hitlérienne) et enchaîne avec les débuts du conflit, la Résistance en Normandie, la violence de masse et le concept de guerre totale, le débarquement et la bataille de Normandie. Un second parcours évoque le monde après 1945, celui de la guerre froide : une place importante est accordée à Berlin et à la chute du Mur, le 9 novembre 1989.
  3. Les grands sites du débarquement
    Arromanches-les-Bains
    Accolé à ses falaises, cet ancien bourg de pêche à l’anchois et aux huîtres est installé dans l’un des plus beaux sites naturels de la côte. Ici, les vestiges du jour J sont les plus visibles : à marée basse, la longue et belle plage est ponctuée des masses sombres constituées par les restes des infrastructures du port artificiel construit ici dès le lendemain du débarquement. Le musée du Débarquement (%02 31 22 34 31 ; www.musee-arromanches.fr ; tarif plein/réduit 7,90/5,80 € ; htlj, fév, nov et déc 10h-12h30 et 13h30-17h, mars et oct 9h30-12h30 et 13h30-17h30, avr 9h-12h30 et 13h30-18h, mai-août 9h-19h, sept 9h-18h, fermé jan) retrace à l’aide de films, de documents et d’impressionnantes maquettes la conception et le fonctionnement des Mulberry, ports artificiels conçus pour permettre le débarquement du matériel et des vivres. Celui d’Arromanches était une prouesse technique : une fois tous ses éléments, fabriqués de l’autre côté de la Manche, montés sur place, il devait s’adapter à la marée, permettre le déchargement de milliers de tonnes de marchandises (son record a été de 10 000 tonnes en 24 heures) et surtout rester opérationnel coûte que coûte. Un musée exceptionnel pour se rendre compte de la logistique du jour J. Arromanches 360° (%02 31 22 30 30 ; www.arromanches360.com ; tarif plein/réduit 5,50/5 €, gratuit -10 ans ; hmar-dim nov-déc 10h10-17h10, fév-mars tlj 10h10-17h10, avr-mai tlj 10h10-18h10, juin-août tlj 9h40-18h40, sept tlj 10h10-18h10, oct tlj 10h10-17h40, fermé 3 semaines jan) permet de se replonger dans l’action grâce à des séquences filmées par des correspondants de guerre le 6 juin 1944 et durant la bataille de Normandie, projetées sur un écran circulaire à 360°, à 10 et 40 de chaque heure. Ce documentaire de 19 minutes, réalisé par l’équipe de la série télévisée Apocalypse, étant sans commentaires, il est à regarder de préférence une fois que vous connaissez déjà le déroulé des événements. Parking à l’entrée du cinéma (3 €).
    Omaha Beach
    L’un des rares sites du débarquement à être toujours désigné sous son nom de code du jour J, il regroupe trois villages : Colleville-sur-Mer, Saint-Laurent-sur-Mer et Vierville-sur-Mer, en retrait d’une longue plage de sable qui, au matin du 6 juin 1944, fut le théâtre de l’un des épisodes les plus sanglants du débarquement allié. Le site, très exposé pour un débarquement, était particulièrement bien défendu par les mitrailleuses de l’armée allemande, peu touchées par les bombardements précédant l’assaut. Au soir du 6 juin, 3 000 soldats américains sur les 34 000 débarqués avaient péri ou nécessitaient des soins. Omaha Beach, site le plus meurtrier du jour J, fut par la suite surnommée “Bloody Omaha” (Omaha la sanglante). Près de 70 ans plus tard, la plage, longue de 8 km, est appréciée des promeneurs et des amateurs de char à voile. Le cimetière américain de Colleville-sur-Mer (%02 31 51 62 00 ; www.abmc.gov ; entrée libre ; htlj, mi-avr à mi-sept 9h-18h, mi-sept à mi-avr 9h-17h), inauguré en 1956 sur le talus dont la prise coûta la vie à tant d’hommes, est l’un des sites les plus poignants de la mémoire du débarquement allié. Son terrain de 70 ha a été concédé à perpétuité aux États-Unis et il est géré par la Commission des monuments de guerre américains (American Battle Monuments Commission). Le site se compose d’un mémorial, d’un cimetière militaire et d’un centre d’interprétation. Ce dernier présente une exposition précise et bien organisée sur les événements d’Omaha Beach et l’engagement américain, illustrée de films et documents. C’est cependant l’alignement des 9 387 stèles blanches du cimetière qui a le plus fort impact sur les visiteurs. La suite des sépultures sur le vert du gazon, qui semble sans fin, en dit plus long qu’aucun discours sur la violence des combats et le sacrifice de soldats, souvent âgés d’à peine 19 ans, qui n’avaient jamais quitté les états-Unis et ne savaient parfois pas qui était Hitler et où se situait l’Allemagne. Insistant moins que d’autres sites, comme le musée d’Arromanches, sur les aspects techniques du jour J, c’est l’un des lieux de la mémoire du débarquement les plus chargés d’émotion.
Mis à jour le : 4 juillet 2017

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