La Manche

La côte de la Manche a dessiné sur ce bout de Normandie des sites grandioses et subtils à la fois, et le travail humain a fait le reste. La baie du Mont-Saint-Michel propose une large palette d’impressions et d’émotions qui se déclinent à toute heure de la journée, au gré des saisons ; les horizons enchanteurs continuent en direction du pays avranchin, où les falaises offrent de somptueux panoramas, avant de gagner, en suivant un littoral découpé de caps et d’anses où se lovent d’adorables ports, la pointe de la Hague. Dans les terres, le savoir-faire manchois s’est spécialisé dans des traditions que perpétuent les différentes localités : le filage de la laine à Saint-James, le travail du cuivre et la fonderie de cloches à Villedieu-les-Poêles, l’élevage équin de haut niveau à Saint-Lô. Le relief du sud du département, creusé par les vallées encaissées de la Sée et de la Sélune, est quant à lui propice aux activités vertes et sportives.

La Cité de la Mer

Dans le gigantesque bâtiment Art déco de l’ancienne gare transatlantique de Cherbourg, bâti en 1923, la Cité de la Mer s’articule autour de trois attractions de grande qualité. L’immense salle des bagages de la gare (qui donne une idée du nombre de migrants partis d’ici pour tenter leur chance en Amérique) introduit l’exposition Titanic, retour à Cherbourg, autour du célèbre paquebot qui fit une unique escale à Cherbourg avant son naufrage à la suite d’une collision avec un iceberg, en 1912. On vit en accéléré son premier et dernier voyage. L’émotion est au rendez-vous, mais l’exposition, très interactive, est aussi le prétexte pour s’initier aux techniques de navigation ou au fonctionnement du télégraphe. La visite du sous-marin Le Redoutable, illustration grandeur nature de la doctrine de la dissuasion nucléaire, possède aussi de belles vertus pédagogiques. Se faufiler dans cet entrelacs de câbles, de tuyaux et de verrins hydrauliques qui cumulait à son bord 135 marins, 16 missiles (dont chacun équivalait à 50 fois Hiroshima) et un réacteur nucléaire est une expérience proprement fascinante ! Enfin, les aquariums proposent une plongée dans l’immensité des océans avec plusieurs expositions agencées autour d’un aquarium de 11 m de profondeur. Ne passez pas à côté de celle sur les archéologues sous-marins en quête d’épaves et de trésors enfouis. Comptez une journée pour tout faire, surtout si vous êtes avec des enfants amateurs de réalité augmentée et de pilotage virtuel d’un sous-marin.

L’île de Tatihou

Un nom exotique pour une escapade vivifiante qui ne l’est pas moins ! En témoignent les plantes des quatre coins du monde qui parsèment les beaux jardins de l’ancien lazaret à l’entrée de l’île. Avant d’abriter un laboratoire du Muséum d’histoire naturelle de Paris au XIXe siècle, puis une école de plein air, cet ensemble de bâtiments servit entre 1720 et 1860 à mettre en quarantaine équipages et marchandises. Il abrite aujourd’hui le Musée maritime, siège d’une exposition très complète sur le mobilier archéologique provenant des vaisseaux de Louis IX incendiés par les Anglais devant Barfleur après la bataille de la Hougue en 1692. L’autre extrémité de cette île de 28 ha est occupée par un ensemble de fortifications allant de la tour Vauban construite en 1694 aux bunkers allemands de la Seconde Guerre mondiale. On peut les visiter, excepté le fort de l’ilet, zone de nidification pour les 150 espèces d’oiseaux nicheuses, migrantes ou hivernantes recensées ici. Comptez au minimum 3 heures pour faire le tour de l’île et de ses sites.
On rejoint l’île de deux façons : soit par véhicule amphibie (billetterie sur le quai Vauban à Saint-Vaast) en 10 minutes, soit à pied à marée basse par coefficient supérieur à 60 (chaussures indispensables ; comptez 25 minutes l’aller).

Les îles Chausey

La rumeur rapporte que l’archipel compte 52 îlots à marée haute et 365 à marée basse… soit le nombre de semaines et de jours dans une année. Mais qu’importent les chiffres, les îles Chausey ont bien d’autres atouts pour séduire leurs visiteurs : des plages de sable blanc aux eaux turquoise pour les baigneurs et, pour les marcheurs, des sentiers sablonneux entre ajoncs, fougères et mûriers... Accessible en bateau, la Grande Île, longue de 2 km, se parcourt en deux petites heures. Composée de 4 îles réunies par des bancs de sable appelés “tombolos”, elle est bordée au nord-est par un chenal, le “Sund” (ou Sound). Autrefois, plus de 500 personnes vivaient à Chausey : pêcheurs, barilleurs (ramasseurs de varech), carriers (le granit autrefois exploité à Chausey se retrouva dès le XIe siècle dans la construction de la Merveille du Mont-Saint-Michel, puis à Saint-Malo, Granville, mais aussi sur les quais de Londres ou les trottoirs de Vienne). Ils ne sont plus que 10 à 15 habitants permanents. L’école a fermé dans les années 1970 et le presbytère abrite désormais des gîtes communaux. Le géographe Olivier Ribeyrolles (02 33 58 44 82, 06 82 67 87 19 ; www.lespasduguide.com), guide assermenté, vous donne rendez-vous en saison en haut de l’embarcadère de Chausey pour une balade commentée sur l’histoire et les sites de l’île (réservation par téléphone). Pour la baignade et le bronzage, direction la plage de Port-Marie, sur la côte sud, surveillée en saison.

L’abbaye du Mont-Saint-Michel

L’abbaye est l’attraction principale du Mont, même si tous les visiteurs n’en franchissent pas le seuil. Ceux qui négligent cette visite ont bien tort, car cet incroyable sanctuaire bâti entre ciel et mer est aussi spectaculaire à l’intérieur qu’à l’extérieur.
Après avoir franchi la salle des gardes, vous gravirez les escaliers du Grand Degré jusqu’à la terrasse ouest. Sur le parvis, les pierres sont marquées de lettres et de numéros. Cette identification permettait à chaque tailleur de pierre d’être payé selon sa tâche.
La façade de l’église abbatiale date de 1780. À son sommet, la statue de saint Michel, haute de 4 m, conçue par Emmanuel Frémiet en 1897, est recouverte de 60 kg d’or. Elle domine la mer depuis ses 157 m d’altitude. À l’intérieur de l’église, la nef et le transept sont caractéristiques de l’art roman, tandis que le chœur est d’un gothique flamboyant des XVe et XVIe siècles.
La visite se prolonge dans la Merveille, magnifique construction en granit de 3 étages bâtie entre 1212 et 1228. Elle abrite six salles. Au niveau supérieur, l’époustouflant cloître, ouvert sur la baie, semble suspendu dans le vide. Il donne sur le réfectoire utilisé par les moines pour les grandes occasions. Les fenêtres, si étroites qu’elles sont invisibles depuis l’entrée, réalisent la prouesse d’éclairer la salle sans fragiliser les murs. Quant à l’acoustique, elle permettait la lecture des Écritures depuis la chaire du mur sud pendant le repas des moines. À l’étage inférieur se trouve la salle des Hôtes, réservée aux nobles, et une crypte soutenue par 10 énormes piliers. Plus loin, l’énorme roue qui servait à monter les marchandises à l’abbaye a été conservée : elle était actionnée par des prisonniers qui couraient à l’intérieur comme des hamsters ! Dans le promenoir des moines qui servait de réfectoire, on voit le rocher autour duquel est bâtie l’abbaye. Enfin, la salle des Chevaliers – ou scriptorium – était la salle d’études des moines.
Mis à jour le : 10 juin 2020

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