L’Eure

Deux images sont souvent associées à l’Eure : celle d’une Normandie de carte postale, à deux pas de la capitale et d’ailleurs fort parisienne le week-end venu, correspondant au nord du département et avec les célèbres jardins de Monet pour épicentre ; et celle d’une campagne monotone, alignant ses immenses parcelles de culture. Il suffit pourtant de s’éloigner de Giverny et de la plaine d’Évreux pour rencontrer un pays échappant à ces clichés, vivant au rythme tranquille de la Risle et de l’Iton, qui ont dessiné de chatoyantes vallées sur une carte où forêt et campagne engagent un dialogue tout en charme et subtilité. Le clou de ce spectacle est l’emblématique hameau du Bec-Hellouin, qui associe les maisons à colombages à une abbaye millénaire et à un paysage de bocage renouvelé mais aussi le Marais Vernier, où les chaumières semblent avoir elles-mêmes pris racine dans une harmonie hors du temps, près de l’attachante Pont-Audemer.

Maison et jardins de Claude Monet

La Maison du Pressoir, une longue maison rose aux volets verts où Monet vécut de 1883 à 1926, semble encore résonner des instants de bonheur familial ou de repas amicaux. La collection d’estampes japonaises du maître tapisse les murs, mais n’y cherchez pas de toile originale du peintre : l’œuvre, ici, ce sont les lieux que l’artiste modela selon son goût, de la maison qu’il décora en donnant libre cours à son amour de la couleur – jaune de la salle à manger, bleu du petit salon ou des carreaux de la vaste cuisine – au Clos normand, époustouflant jardin de fleurs aux couleurs renouvelées au fil des saisons. Rejoignez le Jardin d’eau (accès par un petit tunnel sous la route) pour flâner parmi les bambous et les saules pleureurs, les érables et les ginkgos bilobas, puis fouler le fameux pont japonais drapé de glycines, et vous pencher à votre tour sur ces nymphéas qui devinrent le principal sujet de Monet. Le peintre a détourné un bras de l’Epte, dit-on, pour aménager ce jardin d’eau.
Le lieu est toujours un enchantement, malgré sa fréquentation. L’Eure compte peu de tableaux de la main de Monet (deux sont au musée de Vernon) : l’essentiel des œuvres auparavant conservées dans son atelier (aujourd’hui la boutique) a été transféré au musée Marmottan-Monet à Paris.

Château-Gaillard

Quand les reflets dorés du soleil couchant balaient un paysage où seuls s’attardent quelques moutons, sa silhouette toisant un fleuve serpentin parmi des coteaux boisés paraît sortie d’un livre de chevalerie, tout comme son histoire. À son retour de la troisième croisade, Richard Cœur de Lion (1157-1199), roi d’Angleterre et duc de Normandie, ordonne l’érection d’une forteresse sur un point frontalier stratégique afin de barrer la route de Rouen au roi de France, Philippe Auguste (1165-1223), qui vise à reconquérir le duché. La découvrant achevée, il s’exclame : “Que voilà un château gaillard !” Réputée imprenable, la forteresse sera conquise cependant, à l’issue d’un siège entrepris à la faveur de la mort brutale de Richard ; les Français parviennent à rentrer dans la place par les latrines, dit la tradition. Par la chapelle, disent plutôt aujourd’hui les historiens. L’assaut sonna le glas de la Normandie anglaise, du moins pour un siècle et demi : Château-Gaillard fut à nouveau l’enjeu de batailles durant la guerre de Cent Ans. Les vestiges de la forteresse, démantelée par Richelieu, dominent une boucle de la Seine depuis le sommet d’une falaise de craie. Grimpez-y (20 minutes à pied depuis Le Petit-Andely ou en voiture par la côte de Cléry, depuis Le Grand-Andely), ne serait-ce que pour le splendide panorama sur la vallée de la Seine. Choisissez la visite guidée (tlj en saison 11h30, 14h30 et 16h30) pour faire parler les vestiges, principalement le donjon.

Le château de Beaumesnil

Son surnom de “Versailles normand”, le château de Beaumesnil le doit d’abord à son jardin à la française, attribué à Jean-Baptiste La Quintinie, collaborateur de Le Nôtre. Le château, rappelant en effet celui de Versailles par sa grâce et sa fantaisie, est en réalité l’aîné de ce dernier, puisque conçu entre 1633 et 1640. Il est considéré comme l’ouvrage de style Louis XIII le plus remarquable : son opulente façade de pierre et de brique est décorée de masques et de motifs florentins qui en font l’un des plus beaux témoignages du baroque en Normandie. Un joyau de finesse auquel un parc paysager de 80 ha sert d’écrin et qui lui valut de la part de Jean de La Varende, qui y situe en partie son roman Nez-de-cuir, cet autre surnom de “Mesnil royal”. Le château comprend également un musée de la Reliure reprenant la collection des derniers propriétaires, au sein de laquelle figure un fragment des minutes du procès de Ravaillac. À proximité du château, le potager (www.1001legumes.com) coloré œuvre à la sauvegarde de quelque 500 variétés de légumes, parmi lesquelles le haricot de Pont-Audemer et autres espèces anciennes.
Le “château des gourmands” propose aussi des visites autour de la gastronomie, des ateliers pâtisserie et caramel pour enfants et des dégustations.
Pique-nique possible dans le château.

Le Marais Vernier

Des pâturages à l’herbe grasse sur lesquels vaches et chevaux dessinent des taches mouvantes, des chaumières à colombages aux toits coiffés d’iris, des basses-cours semblables à celles des livres pour enfants… le Marais Vernier est la destination pour une escapade nature dans une campagne idéalisée.
Les lieux n’étaient pas très hospitaliers avant qu’Henri IV, en 1599, décide d’assécher ces 5 000 ha de landes tourbeuses blottis dans le dernier méandre de la Seine. Les travaux furent confiés à l’ingénieur Humphrey Bradley, qui entreprit la construction d’une digue à partir de 1617. Tout Hollandais – et donc spécialiste de la poldérisation – qu’il fût, ses travaux eurent un résultat mitigé. Aujourd’hui, la partie dite du “vieux marais”, ou “marais tourbeux”, intégrée au parc naturel régional des Boucles de la Seine normande, est la plus grande tourbière de France.
Les principales localités du Marais sont les villages de Marais-Vernier et de Sainte-Opportune-la-Mare. De ce dernier partent des visites guidées de la réserve naturelle des Mannevilles, idéales pour approfondir ses connaissances sur la faune et la flore des milieux humides. Dans un souci écologique, des vaches écossaises et des chevaux de Camargue y ont été introduits afin d’aider à gérer ce milieu spécifique. Selon les saisons, canards siffleurs, sarcelles d’hiver, grèbes huppés, colverts, foulques et tadornes de Belon sont visibles depuis la tour d’observation de la Grande-Mare – cette dernière, avec les étangs annexes, est l’unique plan d’eau du marais.
Si vous êtes dans le coin un 1er mai, ne manquez pas la fête de l’Étampage au village de Marais-Vernier : les habitants sortent les costumes traditionnels pour la cérémonie du marquage des bêtes.
Surplombant le Marais Vernier, le phare de la Roque offre un superbe panorama sur l’estuaire. On y accède par la jolie petite D39, après avoir quitté la D6178 au niveau où elle traverse la Risle.
De ravissants circuits conduisent sur la route des Chaumières et à Quillebeuf-sur-Seine, cité chérie d’Henri IV. Un bac la relie toujours à Port-Jérôme. Admirez l’église avec sa magnifique tour-lanterne et son portail roman. Près du joli village d’Aizier, dans les bois surplombant la Seine, vous serez séduit par les vestiges de la chapelle Saint-Thomas, édifiée au XIIe siècle au sein d’une léproserie. Le sentier d’interprétation, d’une durée de 45 minutes environ, dans un cadre ravissant, est captivant et offre une belle leçon d’histoire dans la nature.
Mis à jour le : 10 juin 2020

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