Le guide pratique pour voyager en train au Canada.

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Voyager en train au Canada : tout ce qu’il faut savoir

© MJ_Prototype - iStock

Le Canada dispose d'un vaste réseau ferroviaire et de quelques itinéraires spectaculaires. Cependant, comme la majeure partie du réseau est consacrée au fret et que la plupart des Canadiens préfèrent voyager en voiture ou en avion, les trains en dehors des villes du corridor oriental, Toronto et Montréal, sont peu utilisés par rapport aux pays d'Asie ou d'Europe.

Il n'en a pas toujours été ainsi. La fréquentation annuelle des trains canadiens a culminé à 60 millions de voyageurs dans les années 1940, avant de connaître une forte baisse dans les années 1950, avec la démocratisation de la voiture. Aujourd'hui, environ 5 millions de passagers par an empruntent les 500 trains hebdomadaires (à l'exclusion des trains de banlieue) exploités par la société Via Rail, gérée par le gouvernement. Plusieurs autres voyages de luxe sont assurés par des compagnies privées, dont le légendaire Rocky Mountaineer, véritable hôtel cinq étoiles sur roues, est la figure de proue.

Les trains peuvent être lents

Bien que la qualité globale de leurs services soit élevée, notamment en classe affaires ou en classe couchette, les trains sont lents comparés aux TGV japonais ou français. Contraints de céder la priorité au fret, qui représente la majeure partie du trafic ferroviaire du pays, les trains de passagers peuvent passer de longues périodes en attente en gare et sont souvent en retard.

Les trains interurbains entre Toronto, Ottawa et Montréal, qui parcourent le corridor Est en un peu plus de cinq heures, font exception à cette règle.

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Le White Pass and Yukon Route est géré par une société privé au Canada.
Wirestock - iStockLe White Pass and Yukon Route est géré par une société privé au Canada. Rocky Grimes - AdobeStock

VIA Rail gère la plupart des services

La majorité du réseau ferroviaire est gérée par VIA Rail, tandis qu'une poignée de sociétés privées exploitent des lignes spéciales, principalement à des fins touristiques. Plusieurs services sont également supervisés par la société américaine Amtrak, qui effectue des liaisons transfrontalières vers Vancouver, Toronto et Montréal.

VIA Rail exploite deux trains emblématiques : le Canadien transcontinental, l'un des plus grands voyages en train au monde, reliant Vancouver à Toronto, et l'Océan, qui transporte les passagers entre Montréal et Halifax, en Nouvelle-Écosse. La société exploite également cinq lignes "Scenic Adventure", destinées à la fois aux touristes et aux habitants des zones rurales qui utilisent les arrêts-signaux (où le service ne s'arrête que sur demande, souvent en pleine nature).

En dehors de VIA Rail, diverses lignes de banlieue opèrent aux alentours de Vancouver, Toronto et Montréal, enregistrant toutes un nombre de passagers nettement plus élevé, atteignant jusqu'à 100 millions par an au total. Vancouver dispose du West Coast Express, Toronto de GO Transit et Montréal d'Exo.

Le réseau de VIA Rail ne s'étend pas à l'Île-du-Prince-Édouard ni à Terre-Neuve-et-Labrador. Le Yukon entretient le train touristique privé White Pass and Yukon Route, qui circule en été entre Carcross et Skagway, en Alaska.

Les voitures de VIA Rail sont généralement de bonne qualité, avec de grands sièges inclinables et des prises électriques, même en classe économique. Les trains de nuit longue distance sont particulièrement spacieux, offrant aux passagers l'accès à la voiture Skyline, équipée d'une section spéciale en forme de dôme pour une vue panoramique. Un wagon-bar permet d’acheter de la nourriture et des boissons. Le train Canadien utilise toujours ses voitures d'origine en acier inoxydable, mises en service en 1955.

La classe couchette plus est disponible sur le Canadien, l'Océan et le Winnipeg-Churchill. Les passagers peuvent choisir entre des couchettes ouvertes ou des compartiments privés à un ou deux lits. À l'exception du service Winnipeg-Churchill, les trains de nuit offrent également une voiture-restaurant offrant trois repas par jour, inclus dans le billet.

Les trains de jour du corridor oriental du Canada sont proposés en classe économique ou en classe affaires. Cette dernière inclut les repas et une franchise de bagages supplémentaire.

Montréal et Toronto sont des nœuds ferroviaires majeurs 

Au Canada, les trains sont loin d'être aussi fréquentés que dans les pays européens tels que le Royaume-Uni ou la France, où le nombre de passagers dépasse le milliard par an. Cependant, le taux d'occupation est nettement plus élevé dans le corridor ferroviaire entre Québec et Windsor, particulièrement entre Montréal et Toronto, les deux principales plaques tournantes. En dehors de cette zone, les trains sont principalement utilisés par les touristes.

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Le Rocky Mountaineer offre des wagons panoramiques.
Le Rocky Mountaineer offre des wagons panoramiques. SL-Photography - AdobeStock

Les trains panoramiques sont plébiscités par les touristes

Les cinq lignes "Scenic Adventure" comprennent la ligne Jasper-Prince Rupert (Skeena) en Colombie-Britannique, la ligne Winnipeg-Churchill au Manitoba, la ligne Sudbury-White River en Ontario, ainsi que les lignes Montréal-Senneterre et Montréal-Jonquière au Québec. Certains de ces services, comme la ligne Jasper-Prince Rupert, sont particulièrement peu fréquentés, n'attirant que 7 000 passagers par an.

Plusieurs compagnies privées complètent l'offre de VIA Rail. La plus célèbre est Rocky Mountaineer, dont les luxueux trains circulent entre Vancouver et Banff ou Jasper. La ligne "First Passage to the West" est le seul train de passagers à emprunter les voies d'origine du Chemin de fer Canadien Pacifique (le premier chemin de fer transcontinental du pays, achevé en 1885) et passe par les légendaires tunnels du parc national de Yoho.

Le Royal Canadian Pacific propose des circuits luxueux, comparables à des croisières, avec des nuits passées dans des hôtels des Rocheuses. Aucune des deux compagnies n'offre de service de couchettes.

En Ontario, il existe deux lignes ferroviaires privées : l'Algoma Central Railway, qui permet d'accéder à la nature sauvage du nord de l'Ontario, et l'Ontario Northland, qui exploite le Polar Bear Express cinq fois par semaine.

La White Pass and Yukon Route, reliant Carcross (Yukon) à Skagway (Alaska), date de 1900 et suit la piste jadis empruntée par les chercheurs d'or vers les champs du Klondike. 

Réservez tôt pour obtenir les billets les moins chers

Le prix des trains canadiens est très raisonnable en comparaison avec les services proposés par les bus et les avions. Le train est également de loin le mode de transport canadien le plus confortable.

La haute saison s'étend de juin à la mi-octobre, période durant laquelle les prix augmentent d'environ 40 %. Acheter des billets à l'avance permet de réaliser d'importantes économies (jusqu'à 30 %). Le plus tôt vous réservez, le mieux c'est. Réservez en ligne sur le site officiel de VIA Rail. Vous pouvez également acheter des billets dans les gares.

La réservation est fortement recommandée, surtout en été, les week-ends et les jours fériés. En haute saison, certaines des places les plus prisées, comme celle du Canadien, sont vendues des mois à l'avance. Le train Winnipeg-Churchill est souvent complet pendant la saison des ours polaires (de fin septembre à début novembre). 

Vous pouvez bénéficier de réductions

Des réductions sont accordées aux enfants de moins de 12 ans (50 %), aux membres de Hostelling International (12,5 %), aux militaires canadiens (25 %), aux Autochtones (33 %), aux membres de l'Association canadienne des automobilistes (jusqu'à 20 %) et aux groupes de dix personnes ou plus. Les enfants de moins de deux ans voyagent gratuitement. Apportez toutes les pièces d'identité nécessaires à votre voyage.

Il n'existe actuellement pas de carte de transport ferroviaire pour les trains canadiens, mais les voyageurs fréquents peuvent s'inscrire à "VIA Préférence" et accumuler des points pour leurs futurs voyages. A noter que les tarifs sont réduits le mardi.

Le prix d'un billet de train est comparable à celui d'une location de voiture incluant le carburant

Le Canada, comme les États-Unis, est un pays axé sur la voiture. De nombreux Canadiens, en particulier dans l'ouest du pays, ne prennent jamais de train interurbain. Il est facile de louer une voiture au Canada et le réseau routier est bien plus étendu. Toutefois, le train émet moins de carbone par personne (55 kg de CO² contre 104 kg pour une voiture) et est légèrement plus rapide sur les lignes interurbaines rapides. La location d'une voiture coûte à peu près le même prix qu'un billet de train, une fois le plein fait. 

La plupart des gares ferroviaires des grandes villes sont proches du centre-ville et disposent de bonnes liaisons de transport en commun

Les services à bord sont de bonne qualité

Tous les trains de VIA Rail proposent une restauration à bord. Des toilettes sont présentes dans tous les trains et sont généralement bien entretenues. Le Wi-Fi gratuit est disponible dans la plupart des trains, bien que sa qualité puisse varier dans certaines zones.

Les règles de VIA Rail concernant les bagages sont similaires à celles appliquées dans les avions. Vous pouvez voyager gratuitement avec un bagage à main jusqu'à 23 kg. Au-delà, vous devrez enregistrer votre bagage ou vélo pour 25 dollars canadiens. 

Bien que les trains canadiens soient plus lents et moins fréquents que leurs homologues européens, ils offrent généralement plus de confort, allant de la classe économique à la classe prestige, en passant par la classe affaires et la classe wagon-lit. Des couvertures et des oreillers sont fournis pour les voyages de nuit. Pour plus de confort, optez pour la classe affaires, ou la classe couchette plus à bord du Canadien et de l'Océan. Pour une expérience luxueuse exceptionnelle, réservez la classe prestige sur le Canadien.

Les services en gares varient

Les gares urbaines se trouvent généralement en centre-ville ou à proximité, offrant quelques options de restauration. À Toronto et à Montréal, il existe des salons spéciaux pour les passagers de la classe affaires. En revanche, dans les zones rurales, les gares sont souvent petites et ont un personnel limité.

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Un train dans le le parc national de Banff au Canada.
Optez pour un voyage inoubliable en train dans le parc national de Banff. Wirestock - iStock

Les plus beaux voyages en train au Canada

Le Canadien

Le train le plus célèbre du Canada met 4 jours pour parcourir 4466 km entre Vancouver et Toronto, via Jasper, Edmonton, Saskatoon et Winnipeg. Il traverse des paysages spectaculaires, des montagnes majestueuses aux vastes prairies, une immersion totale dans la beauté naturelle du Canada. Des excursions optionnelles pour explorer des sites incontournables du Canada comme le parc national de Jasper et les chutes du Niagara.

Le chemin de fer White Pass and Yukon Route

Ce trajet bref mais impressionnant traverse les pentes escarpées du White Pass, suivant les traces de la ruée vers l'or du Klondike. Ce chemin de fer historique utilise des voitures d'époque datant des années 1880. Installez-vous sur la plateforme d'observation extérieure et profitez de la vue jusqu'à Skagway.

Winnipeg-Churchill

Le train de passagers le plus septentrional du Canada se dirige vers l'Arctique en traversant des prairies aussi plates que des crêpes et des forêts boréales clairsemées. Il assure la seule liaison terrestre avec Churchill, centre d'observation des ours polaires situé sur les rives de la baie d'Hudson.

La Skeena : train numéro 5

Traversant le cœur de la Colombie-Britannique, le train numéro 5 de VIA Rail, anciennement connu sous le nom de Skeena, propose un voyage épique de deux jours entre Jasper et Prince Rupert, entre forêts de conifères, terres agricoles vallonnées et montagnes enneigées. Les habitants de la région utilisent les nombreux arrêts de la ligne en cours de route. La vue sur l'imposante face sud-est du mont Robson, à une heure à l'ouest de Jasper, est l'un des points forts de ce voyage.

Premier passage vers l'Ouest

La crème de la crème des voyages en train au Canada est assurée par la compagnie Rocky Mountaineer, qui propose des services aussi spectaculaires que les paysages, avec des petits déjeuners gastronomiques, des guides experts et des sièges en cuir. Des trois itinéraires, celui-ci reliant Banff à Vancouver, avec une nuit à Kamloops, est le plus populaire. 

Accessibilité à bord des trains

Tous les trains sont équipés pour accueillir les fauteuils roulants, avec des toilettes munies de barres d'appui. La plupart des gares sont équipées d'ascenseurs pour fauteuils roulants. Si vous ne pouvez pas vous rendre au wagon-restaurant, vous pouvez demander à être servi à votre place. Les chiens d'assistance sont les bienvenus à bord et peuvent occuper un siège sans frais supplémentaires. Il est conseillé de réserver longtemps à l'avance, car l'espace peut être limité. Pour plus d'informations, veuillez consulter la page dédiée à l'accessibilité sur le site de VIA Rail.

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