Islande : Environnement

Géographie, faune et flore

Géographie

L’Islande a une superficie légèrement inférieure à celle de l’Angleterre, pour une population de seulement 313 183 habitants, majoritairement installés le long de la côte. Outre les quelques zones habitables du littoral, le pays se compose, pour moitié, d’un désert inhospitalier, de calottes glaciaires (15% du territoire), ainsi que de champs de lave et de plaines sablonneuses glaciaires (sandar), qui s’agrémentent de geysers, de fumerolles et de sources chaudes. L’Islande n’est pas réellement un pays arctique : le point le plus septentrional de l’île principale se situe à quelques kilomètres au sud du cercle polaire.

Faune et flore

Pays le plus jeune d’Europe du point de vue géologique, l’Islande s’est formée il y a quelque 17 ou 20 millions d’années, lors d’éruptions volcaniques sous-marines qui se sont produites le long des plaques tectoniques nord-américaine et eurasiatique. Celles-ci créent une ligne de faille au milieu de l’océan Atlantique, qui passe en plein centre du pays. La croûte terrestre n’atteint ici qu’un tiers de son épaisseur normale, et le magma continue d’y pénétrer, éloignant ainsi les deux plaques. L’abondance de vapeur brûlante et d’eau chaude est utilisée pour produire de l’électricité, chauffer les habitations et les piscines, et même déneiger les rues de Reykjavík en hiver.
Moutons, vaches et chevaux mis à part, les animaux sont rares. Le seul mammifère terrestre indigène du pays est le renard arctique (ou renard polaire), très difficile à apercevoir. En revanche, l’avifaune est abondante, au moins de mai à août. Sur les falaises du littoral et sur les diverses îles du pays, il est possible de voir une profusion d’oiseaux marins, vivant souvent en grandes colonies. La riche faune marine, en particulier les baleines, est un autre atout du pays.
Bien que certaines régions soient très arides, la végétation islandaise est extrêmement variée. La plupart des plantes poussent lentement et au ras du sol, s’étendant le plus possible pour mieux résister à l’érosion. En été, le pays se pare d’une multitude de fleurs sauvages. Les régions côtières se composent en général d’herbes rases, de tourbières et de marécages. En revanche, c’est la toundra qui caractérise le paysage à mesure que l’on gagne en altitude.

Mis à jour le : 8 avril 2014

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