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Comté de Kerry

Le Kerry compte certains des paysages les plus mémorables d’Irlande : falaises battues par la houle, plages de sable doré, prés verdoyants bordés de murets, marécages et éminences nimbées de brume. Avec pour jardin l’un des plus beaux parcs nationaux du pays, la ville touristique de Killarney compte pléthore de boutiques, ainsi que des pubs où l’on entend de la musique traditionnelle. Killarney est aussi le point de départ de deux circuits routiers célèbres. Le plus long est le Ring of Kerry, qui fait le tour de la péninsule d’Iveragh, montagneuse et entourée de nombreuses îles. La péninsule de Dingle, plus compacte, est une sorte de condensé de sa voisine méridionale.

Skellig Michael

Une excursion dans les îles Skellig, deux pitons rocheux livrés à la houle, à 12 km au large des côtes, est une expérience inoubliable. On y trouve notamment le monastère le plus ancien et le plus isolé de toute l’Irlande.
Amas rocheux acéré culminant à 217 m au-dessus de l’océan, Skellig Michael (ou rocher de l’archange saint Michel), le plus grand des deux îlots, est inscrit au patrimoine mondial de l’Unesco. Les premiers moines chrétiens y ont établi au VIe siècle une communauté qui survécut jusqu’au XIIe ou XIIIe siècle. Accrochés à la falaise à 150 m au-dessus des flots, les bâtiments monastiques sont accessibles par 600 marches abruptes, taillées dans la paroi rocheuse.
Les oratoires et cellules en nids d’abeilles, bâtis au VIe siècle, diffèrent par la taille ; la plus grande des cellules mesure 4,50 m sur 3,60 m au sol. On peut voir, au sud, le potager des moines et leur citerne. Les plateformes faites de terre et de murs de pierres sèches qu’ils aménagèrent dans la pente pour établir leur ermitage restent leur ouvrage le plus impressionnant.
Influencée par l’Église copte et l’œuvre de saint Antoine le Grand dans les déserts d’Égypte et de Libye, la quête contemplative des moines les conduisit sur ces pitons rocheux, isolés et battus par les vents. Si la vie du monastère demeure obscure, il existe des récits concernant des raids vikings en 812 et en 823, au cours desquels certains moines périrent ou furent enlevés. La communauté perdura malgré tout. Un oratoire rectangulaire fut érigé au XIe siècle, puis agrandi au XIIe siècle. Pourtant, ce fut vers cette époque que les moines abandonnèrent le rocher.
Après l’introduction du calendrier grégorien, en 1582, l’interdiction de se marier pendant le carême fit de Skellig Michael un site privilégié. Le maintien de l’ancien calendrier julien aux Skellig permettait en effet, à qui le souhaitait, de ne pas attendre Pâques pour convoler, moyennant une simple traversée jusqu’aux îles.
Ici ont également été tournées plusieurs scènes des films Star Wars VII : le Réveil de la Force (2015) et Star Wars VIII : les Derniers Jedi (2017), ce qui vaut à cette île d’une beauté spectaculaire une nouvelle vague de visiteurs.
Alors que Skellig Michael est constitué de deux triangles reliés entre eux par un éperon, l’îlot de Little Skellig est plus long, plus bas et plus escarpé encore. Y réside une colonie de plus de 20 000 couples de fous de Bassan, soit la deuxième plus importante au monde. La plupart des bateaux font le tour de l’île pour permettre à leurs passagers d’observer les oiseaux, voire des phoques qui se prélassent parfois sur les rochers. Il est à noter que, Little Skellig étant une réserve ornithologique protégée, il est interdit d’y accoster.

Killarney National Park

On oublie bien vite, à explorer les lacs et les forêts du sublime Killarney National Park, le kitsch des boutiques de souvenirs.
Au cœur du parc national se trouve le Muckross Estate, donné à l’État irlandais par le sénateur Arthur Vincent en 1932. Le parc a été classé réserve de biosphère par l’Unesco en 1982. Les lacs de Killarney – Lough Leane (lac bas, ou “Lac du savoir”), le lac Muckross (lac du milieu) et l’Upper Lake (lac haut) – représentent environ un quart de sa superficie. Environnés de landes, ils sont bordés de chênes sauvages et de forêts d’ifs, et dominés par les hauts pitons de Purple Mountain (832 m), à l’ouest, et de Knockrower (552 m), au sud.
Une riche faune sauvage hante ces paysages : des cerfs se jettent à l’eau pour aller brouter l’herbe des îles qui parsèment les lacs, des écureuils roux et des martres des pins gambadent dans les forêts, et les eaux du parc sont peuplées de saumons et de truites brunes. Quinze aigles barbus ont été réintroduits dans le parc en 2007. En 2015, on en comptait au moins quatre couples dans le comté de Kerry, dont l’un a donné naissance à des aiglons.

Mis à jour le : 4 février 2021

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