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Stirling Castle

L'avis de l'auteur Lonely Planet

château

“Prenez Stirling, et vous tiendrez toute l’Écosse !” Cette maxime illustre l’importance stratégique de Stirling et explique qu’une forteresse s’y dresse depuis la nuit des temps. On ne peut s’empêcher de comparer ce château à celui d’Édimbourg, tous deux offrant de magnifiques panoramas. Toutefois, nombreux sont ceux qui trouvent celui de Stirling plus marquant : son emplacement, son architecture et son rôle majeur dans l’histoire du pays jouent en sa faveur. De nombreux touristes le visitent en excursion à la journée, alors il est préférable de le découvrir l’après-midi : il se pourrait bien que vous ayez le château pour vous seul à partir de 15h ou 16h (attention : dernière entrée 45 minutes avant la fermeture).

L’actuel château, édifié entre la fin du XIV e et le début du XVIe siècle, servit de résidence aux rois Stuart. Le clou de la visite est le fabuleux Royal Palace (palais royal), superbement restauré. Le but de ces longs travaux était de redonner au palais l’apparence flamboyante qu’il avait lorsqu’il fut bâti, par des maçons français, sous le règne de Jacques V, au milieu du XVIe siècle – le monarque voulait en effet impressionner son épouse française, Marie de Guise, et les autres têtes couronnées d’Europe. Les somptueux appartements royaux, composés de six pièces (trois pour le roi et trois pour la reine), sont éblouissants de couleurs. On admire les belles cheminées, les Stirling Heads – des reproductions de portraits sur disques de chêne peints – sur le plafond lambrissé de la salle d’audience du roi et le magnifique ensemble de tapisseries minutieusement reproduites au cours d’un travail de longue haleine démarré en 2001 et achevé en 2014. Inspirées d’originaux exposés au Metropolitan Museum of Art de New York, celles-ci représentent une chasse à la licorne (événement riche en métaphores chrétiennes) et sont de toute beauté. Il faut aussi s’attarder sur la façade du palais, ornée de splendides sculptures, avant de monter découvrir la Stirling Heads Gallery, au-dessus des appartements royaux ; c’est là que se trouvent les originaux des disques de chêne – une étonnante galerie de portraits de souverains, de courtisans et d’éminentes personnalités. Les caves du palais accueillent une exposition traitant de divers aspects de la vie au château, dont l’agencement ludique devrait plaire aux enfants.

D’autres beaux bâtiments entourent la cour principale, dont le Great Hall (Grand Hall), construit par Jacques IV ; la Royal Chapel (chapelle royale), remaniée au début du XVIIe siècle par Jacques VI, qui a conservé ses fresques d’origine, très colorées ; et le King’s Old Building (ancien appartement du roi). Ce dernier héberge aujourd’hui le Museum of the Argyll & Sutherland Highlanders (dons recommandés), qui retrace l’histoire du célèbre régiment de highlanders fondé en 1794, dont les hommes furent les héros de la bataille de Balaklava en 1854, pendant la guerre de Crimée. N’oubliez pas de lire les lettres émouvantes que d’autres envoyèrent lors des deux guerres mondiales.

On peut aussi découvrir les Great Kitchens (grandes cuisines), qui permettent de se faire une idée de la gageure que représentait la confection d’un festin royal. Près de l’entrée, la Castle Exhibition (exposition du château) fournit d’excellentes informations sur la dynastie des Stuart et sur les dernières trouvailles archéologiques des chantiers en cours. Le panorama depuis les remparts est splendide.

Le billet d’admission au château comprend un Audioguide, et l’on peut participer à des visites guidées gratuites (proposées à chaque heure pleine, de 10h à 15h). Certaines mènent aussi à l’Argyll’s Lodging, en haut de Castle Wynd. Doté de tourelles, c’est le plus impressionnant exemple de maison de ville du XVIIe siècle que l’on puisse voir en Écosse. Il s’agit de l’ancienne demeure de William Alexander, comte de Stirling et célèbre figure littéraire. L’hôtel particulier, restauré avec goût, permet d’imaginer le faste de la vie des aristocrates au XVIIe siècle. Quatre ou cinq visites guidées sont proposées chaque jour (impossible de visiter le lieu sans elles).

HS ; www.stirlingcastle.gov.uk ; adulte/enfant 14,50/8,70 £ ; 9h30-18h avr-sept, 9h30-17h oct-mars